Filho único, nascido em agosto de 1920, Parker cresceu em Kansas City e começou a tocar sax aos 13 anos, convivendo com velhos músicos numa época em que esta cidade era um dos pontos quentes do jazz nos Estados Unidos.

Ingressou na Jay McShann’s Orchestra em 1937. Dois anos depois, mudou-se para Nova York e teve que trabalhar como lavador de pratos para que pudesse assistir Art Tatum tocar toda noite.

Durante os próximos cinco anos, tocou com diversos artistas, como Noble Sissle, Earl Hines e Billy Eckstine.

Kansas City 1920