Oriundo de uma família musical, Dave Brubeck começou a aprender piano aos quatro anos de idade e violoncelo aos nove. Estudou com o compositor francês Darius Milhaud antes e depois da Segunda Guerra. Em 1951 criou seu quarteto, que nos primeiros anos experimentaria algumas mudanças de bateristas e contrabaixistas. O saxofonista Paul Desmond, porém, esteve presente desde o início. Com a entrada do baterista Joe Morello em 1956 e do contrabaixista Gene Wright em 1958, o quarteto entrou num período de estabilidade, durante o qual gravaria inúmeros discos e faria freqüentes turnês patrocinadas pelo Departamento de Estado norte-americano.

A gravação de "Take Five", tema de Desmond, em 1959, transformou o quarteto num campeão de vendagens da época. A propósito, entre Brubeck e Desmond viria a se desnvolver, com o passar dos anos, um entrosamento quase telepático.